Thursday, July 26, 2012

DAY 1: "LIFE IS A BOX OF CHOCOLATES..."

Washington DC - Leesburg, VA

41 miles

The day of my departure has finally arrived. The bike looks clean and ready. I look at my belongings neatly folded on the bed and I wonder if something is missing. I pack my things into the bag that will fit onto my handlebar and a few light items into a small rucksack. I am traveling light.

As I leave my apartment the humidity of a DC summer day hits me like heat out of the oven. I make my way to the Italian Embassy where I am greeted by the Ambassador and his staff. I am interviewed by Channel 5 Fox News (http://bit.ly/PzwJa2). So many people to herald my departure, colleagues, friends, people I don't know. It is very humbling for me. All this attention has added a depth of gratitude to my bike ride that I hope I can repay. The buzz generated by this event is overwhelming. I cannot process all the sound bites. The support I am getting from all angles is invigorating. But I won’t even try to play things cool today because I am pretty jumpy with excitement at the send-off at the Embassy. It is thrilling to have friends and colleagues see me off on my bicycle journey of over 3500 miles.

After interviews, hugs and pictures I get on the bike and I have a defined tingling in my stomach as I lock my shoes on the pedals and I throw a quick glance at the watch which reads 2:24 pm as I leave through the main gates of the Embassy compound. Just before rounding the corner I turn around and with a fleeting glimpse I see waving hands disappear behind the building, I take it all in one last time and breathe deeply before it is all gone. I realize that I am alone with a long, uncertain path ahead. The glitter and the smiles are a thing of the past, it’s business now. It is me and the thousands of miles between DC and Vancouver. I am so stoked and pumped up that I almost forget to stop at red lights. I am itching to get my legs moving, after almost three hours of hanging around in the Embassy I wanna get into my ride. It is pretty toasty today and the sweat begins to stream down my arms and face in a matter of seconds. It feels good and I am feeling fine. With the adrenaline that I am generating I feel like my heart would not be able to stand all the fire running through my body!  

The entire eastern U.S. has been 'enjoying' a heat wave this early summer which gave me plenty of doubts as to how well I could stand the humid heat of the low DC plains. The moisture, the humidity, the glaring sunlight put a dent in my hopes of covering the desired mileage. Today the high temperature hit 104F, almost beyond bearable. I literally weave my way through the early afternoon DC traffic on Connecticut Ave as I ride north west past Tenleytown and then I turn left on River Road crossing the Beltway. It officially marks my exit from the capital. I am in Maryland. It took me about 20 minutes to cycle out of the urban areas. Past the Beltway I find myself on the two-lane River Road and it is a whole new world. Traffic begins to thin out past Potomac Village. It doesn’t get any more residential than this. It is one of those roads that makes you go “oh, I could live here”... if I were rich I might add. The road is lined with mansions, golf courses, occasional parks such as the C&O Canal National Historic Park, perfectly-trimmed lawns, mightly guarded enclaves and tree-lined driveways where the affluent and well-educated park their weekday and weekend cars. Clean, orderly, safe, classy, take your pick, this is Montgomery County, the 13th richest county in United States (thanks Wiki). The whole area is a vast swath of forest dotted with houses and sports clubs, criss-crossed by the creeks and small streams that feed the Potomac. Suburbanization is very evident here but it is not overwhelming, Potomac manages to retain a calm and almost bucolic veneer. It feels far away from the capitol and yet I am only on the fringes of the city. Past Potomac Village commuting traffic dwindles and I enjoy the ride. Before too long, short but steady hills arrive, a preamble to more menacing hills coming my way in the near future. The road follows the Potomac for as long as it can and fades into several tiny country roads just before I reach the crossing point. I take the Whites Ferry barge to cross the river. The barge is attached to a cable and slides gently with its sides bore down and made stable by the weight of the cars. I come off my bicycle and look across from the side as if I were crossing the Nile. I racked up about 35 miles and downed 2 water bottles already; I haven’t touched solid food yet. It is too hot and my vest is drenched. And just like that I am done with Maryland, the District and my first State are in the bag, eleven to go. As I set foot on the other shore I am in Virginia. I take my first pedal strokes and I breathe in the fresh air of fantastic aroma coming from the lush bushes and tall trees lining the road. It is a nice and short ride to Leesburg, only 4 miles. I reach the hotel - A Comfort Inn I booked a week ago - and despite the heat I feel strong.

It’s about 6pm now, I feel the adrenaline ebbing away. I relive the memories of the Embassy greetings in my head while I wait for my dinner. Today was about conserving energy for tomorrow. I rode conservatively, just 20km/h. At dinner I meet Patrick from Leesburg Today. The interview will run on the Leesburg Today next week.

I eat pretty decent, ribs and steak and mash potatoes and I am ready for a good night's sleep.



Being interviewed by Channel 5 Fox News at the Embassy

The Ambassador interviewed by Mrs. Parker of C5 Fox News


A little showing-off for the camera

 With Laura and Ashley from the LLS


For a test ride in the Embassy courtyard


Inside the Embassy just before I take off



The Maryland sign, I am still well inside the Beltway


Mansion along River Road


 Another impressive mansion on River Road


A few miles past Potomac Village the scenery becomes more rural


Maryland at its finest


The road all for myself

 It is peaceful and traffic-free, great conditions for cycling


Farm on Hughes Road


Fisher Road


Pretty church near Poolesville


White Ferrys Road enveloped by trees, makes for a great ride



The ferry across the Potomac


My bike on the ferry

Not the mighty Mississippi but pretty flowy nonetheless

 Easy day, easy pace, at about 6pm I see the Leesburg sign
  
Downtown Leesburg, courthouse


28 comments:

  1. We'll be here following and rooting for you. Nice photos and great text. Nuno and Iaia

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  2. Grandissimo!!! Sapevo che avresti bruciato le tappe! Bellissime foto e narrativa. Look 4ward 2 read ur post every day...! Fabio

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  3. It’s almost one in the morning and yes, I am awake, need to prepare Logan’s meals for daycare. But first, I needed to check out your blog, see how your first day went. As always, your words are poetic and the photos describe your scenery so clearly that it is almost being there with you on this journey. After you departed from the Italian Embassy, some of us were thinking of what an emotional moment it was: the Ambassador giving a speech in your honor, the journalists, the fans, your EDS21 family. We are so proud of your transformation from when you first received the dreadful news of the leukemia. There was a time when you were psychologically and physically wiped out of the thought of having cancer. You were weary, fatigued and uninspired. That person no longer exists. Now we see the Luigi we all know and love: energetic, strong and sometimes a bit hyper…..OMG, heeeees baaaaaaaack!

    I just adjusted the red bracelet on my wrist representing your cause and yes, I see another word that describes your new you to a T, “RELENTLESS”. Have a wonderful “day two”!

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  4. Bravo, Luigi!
    Ma la vita non è esattamente una scatola di cioccolatini... Ricorda: la vita è sudore. Sempre.

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  5. Ciao Luigi! Che emozione vederti ieri sera in diretta streaming alla partenza dall'Ambasciata :-) Questa mattina sei stato il primissimo pensiero e appena sveglio ho acceso il cellulare per leggerti.
    Il tuo sorriso e i tuoi occhi pieni di vita e determinazione sono la cosa più bella che puoi regalare a chi ti segue da lontano e a chi avrà la fortuna di incontrarti lungo la strada in queste settimane. Un abbraccio. Siamo tutti con te (e siamo in tanti)!!!

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  6. Che bellezza, e che bello poterlo vivere con te ed attraverso di te.. Stay safe M

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  7. Scrivi, scrivi ed io ti leggo! Un abbraccio.

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  8. Ciao Luigi!
    Non ci conosciamo ma una cosa te la voglio dire: NON MOLLARE e continua pedalare!!! :)
    Un abbraccio da Firenze,
    Giovanni

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  9. Ho avuto un figlio con la leucemia, che è guarito ed è ora un medico anatomo patologo. Allora le possibilità di guarire era basse, oggi sono alte almeno per alcuni tipi di leucemia. Forza con i pedali e buon arrivo sul Pacifico! Michele

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  10. I lost my sister for this cancer, but i'm very happy and emotional when i read you and your adventure. You are very strong man, go Luigi go for to give hope at all people! I following you! ile

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  11. God bless, Luigi! I'm with you, with my spirit
    Claudio, IT

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  12. Ciao Luigi,
    un abbraccio!! Siamo li' a pompare sui pedali insieme a te!
    Elena Pasquale Ettore

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  13. Cosimo MartinelliJuly 27, 2012 at 7:14 AM

    Go Luigi, Go.
    Cosimo

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  14. Forza Luigi, metticela tutta!

    Abbracci da Monterotondo,
    Simone.

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  15. ciao Luigi ,ti scrivo da Reggio Emila associazione Gr.a.d.e onlus gruppo amici dell'ematologia www.grade.it .
    sono un paziente come te , dopo un trapianto di midollo osseo ho ripreso l'amata bici e gli sci da fondo .. credici e non mollare MAI!!!!!!!!!!!
    se vorrai potremo scriverci abati.roberto@asmn.re.it

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  16. Grande Luigi!!! non mollare crederci sempre e vedrai che riuscirai a fare tutto!!!
    Voglio vedere la foto dell'arrivo!!!!
    Andrea C.

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  17. Ciao Luigi ho letto la notizia della tua impresa su google news e ora sono qui a leggere del tuo splendido viaggio. Un saluto da Torino.
    Christian

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  18. Sei un grande...non sono potuto venire all'Ambasciata, ma ti ho pensato tanto....leggerti, come sempre, fa sognare.....tieni duro e non mollare....

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  19. ciao luigi, è stato molto emozionante vederti partire ieri sera. avevo due pc accesi, per sicurezza! la tua amica sulla cyclette:) susina

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  20. EMOCIONANTE EL RELATO TE SIGO A MILES DE KM Y PUDE VER ENMUDECIDA DE ALEGRIA TU PARTIDA POR EL SITIO DEL COMUNE ADELANTE EL CAMINO ES TUYO

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  21. Luigi, I'm speechless. Your idea is great and be sure "the invisible hand" works in your case...So we'll be pushing you all the route. I hope you remembered your(our) glorious soccer moments (BW) when you went along River Road. God bless you! Stefan

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  22. It is a blessing to read about your first day and to look forward with great anticipation to travelling with you in spirit. Thanks for painting the journey on photos and words. Keep strong and resolute - we applaud you! Yvonne

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  23. It is admirable what you're doing. I am a cancer survivor and my brother is currently undergoing treatment for leukemia. You are his inspiraion. Take good care of yourself while biking; eat and sleep well. You can do it!

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  24. Luigi, thanks for the blog post...it's wonderful and your photos are great. I hope you know how much I am with you on your journey. You are giving the world a most precious gift with every mile you cycle. I look forward to your next post!

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  25. Luigi, you are truly inspirational! Looking forward to your next blog and pretty pictures! God bless....

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  26. Forti come le tue gambe. Forti come il tuo cuore. Ci stai facendo sentire forti. Daje.

    Ro.Am.

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  27. Giorno 1: “La vita è come una scatola di cioccolatini...”
    Washington DC - Leesburg,Virginia 66 km
    Finalmente è arrivato il giorno della partenza ed eccomi qua a guardare la bici per controllare che tutto sia a posto. Do un’occhiata alla mia roba ben piegata sul letto e mi chiedo se manca qualcosa. Metto tutto nella borsa da agganciare al manubrio e qualche oggetto leggero in uno zainetto.
    Mi avvio verso l’Ambasciata Italiana dove mi accoglie l’Ambasciatore insieme con il suo staff. Vengo intervistato da Fox News. Sono così tanti quelli che hanno parlato della mia partenza che mi sento intimidito. Non riesco a elaborare tutti i frammenti d'informazione, il rumore suscitato da questo fatto mi travolge. Il sostegno che ricevo da ogni parte mi dà molta forza. Ma non ci provo nemmeno a restare calmo oggi: sono già abbastanza teso per la cerimonia di saluto all'Ambasciata. E' elettrizzante avere amici e colleghi che mi accompagnano alla partenza per una pedalata di oltre 5600 km.
    Dopo interviste, abbracci, fotografie salgo in sella col cuore che mi batte forte mentre aggancio le scarpette ai pedali e esco dalla porta principale alle 14.24. Appena prima di svoltare mi giro e vedo di sfuggita uno sventolio di mani che sparisce dietro l'edificio, faccio un bel respiro e mi rendo conto che sono solo e ho davanti un percorso lungo e incerto. Adesso non si scherza; siamo io e le migliaia di chilometri fra Washington e Vancouver. Sono così carico e galvanizzato che a malapena mi fermo ai semafori rossi. Devo tener le gambe in movimento, oggi fa abbastanza caldo e in pochi secondi il sudore comincia a colarmi da braccia e faccia. La testa è a posto, la bici sotto controllo, ascolto il mio corpo e mi sento bene. Con la quantità di adrenalina che sto producendo mi stupisco che il cuore riesca a reggere tutto il fuoco che ho in corpo.
    All'inizio di quest'estate l'intera costa Est degli Stati Uniti ha 'goduto' di un'ondata di calore che mi ha messo un sacco di dubbi su quanto avrei potuto sopportare il caldo umido dei bassopiani della zona di Washington. L'afa, l'umidità, il sole accecante avevano intaccato le mie speranze di coprire la distanza che mi ero proposto. Ma oggi la temperatura è sopportabile. Mi sono infilato letteralmente a zig-zag nel traffico del primo pomeriggio di Washington su Wisconsin Avenue verso Nord-Ovest fino a Tenleytown, poi ho girato a sinistra per River Road lasciandomi la tangenziale alle spalle. Questo segna ufficialmente la mia uscita dalla capitale. Sono in Maryland, ci ho messo 20 minuti a uscire dall'area urbana. Passata la tangenziale, sulle due corsie di River Road è tutto un altro mondo. Continuo fino al Potomac. Non potrebbe essere più residenziale di così. E' una di quelle strade dove ti viene da dire “qui sì che potrei vivere” (se fossi ricco, aggiungerei io). La strada è fiancheggiata da ville imponenti, qualche parco, per esempio il C&O Canal National Historic Park, prati rasati a puntino, tenute ben protette con vialetti d'accesso segnati da filari di alberi dove persone ricche e raffinate parcheggiano le loro belle macchine da città e da weekend. Pulita, ordinata, sicura, di gran classe, questa è Montgomery County, la tredicesima contea per ricchezza degli USA (grazie Wiki!). Tutta la zona è un'immensa fascia boscata punteggiata di case e campi da golf, attraversata da torrenti e piccoli ruscelli affluenti del Potomac. La suburbanizzazione qui è molto evidente ma è contenuta. Potomac riesce a mantenere un'apparenza tranquilla e quasi bucolica. Sembra ben lontana dal Campidoglio eppure siamo ancora alla periferia della città. SEGUE

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  28. Dopo il villaggio di Potomac il traffico dei pendolari diminuisce e io mi godo la gita. Anche troppo presto ecco alcune colline basse ma ripide, un preambolo a quelle più minacciose che mi aspettano nell'immediato futuro. La strada segue il corso del Potomac il più possibile e, subito prima del punto di attraversamento, si confonde con una miriade di piccoli stradelli. Prendo la chiatta della Whites Ferry per passare il fiume. La chiatta è attaccata a un cavo e scivola dolcemente stracarica di automobili. Io scendo dalla bici e mi affaccio dalla fiancata guardando l'altra riva come uno che sta attraversando il Nilo. Ho messo insieme una sessantina di chilometri, mi sono scolato due bottiglie d'acqua e non ho ancora toccato cibo. Fa troppo caldo, ho la maglietta fradicia. E così all'improvviso ho passato il Maryland: il District of Columbia e il primo Stato sono conquistati, me ne restano undici. Appena metto piede sull'altra riva sono in Virginia. Alle prime pedalate respiro, con l'aria fresca, la fantastica fragranze emanata dai cespugli rigogliosi e dagli alti alberi che fiancheggiano la strada. Bella passeggiata. Ormai sono circa le 6, me la prendo comoda per arrivare conservando energie per domani. Sto andando solo a 20 km/h. A Leesburg non mancano che 6 km. Stasera devo vedere Patrick di 'Leesburg Today' che vuole intervistarmi per un altro pezzo che uscirà sul giornale la settimana prossima.
    Cena niente male: costolette, bistecca e purè di patate. Sono stanco morto, ho bisogno di una bella dormita.

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